Rat Veteran Kerri Ludwig

Kada su vojnici zapali u kavernoznu dvoranu u Fort Blissu, u El Pasu, TX, Richard Ludwig nije mogao vidjeti svoju ženu. Ne postoji iznenađenje. Čak iu njezinim borbenim čizmama, 33-godišnji Kerri Ludwig je samo 5’4 “- nije dovoljno visok da se ističe među prvenstveno muškarcima članova zgrade 2-23..

Richard je pregledao redove dok se svečana ceremonija dobrodošlice približila i promatrala kako su civili koji su se potrudili za znakove prihvatili svoje najdraže natrag od njihove dugogodišnje implementacije na Bliski Istok. Još uvijek nema Kerrija. Sve dok Richard nije stajao na stolici, dvojica su konačno uočili jedno drugo. “Trčala je k meni i samo me držala neko vrijeme”, prisjeća se Richard. Napokon Kerri podigne pogled i reče: “Idemo kući.”

Kerrijeva četvrta implementacija – još je najteža – bila je službeno, srećom. Bila je to vrlo duga godina.

Spajanje gore

Kada se 1996. godine Kerri pridružio vojsci, imala je 18 godina i razmišlja praktičnije nego patriotski. “Htjela sam ići na koledž, a vojska je bila način plaćanja za školu”, kaže ona.

Međutim, 2001. godine, napadi 11. rujna promijenili su ono što je značilo da je vojnik. U to vrijeme, Kerri je stacioniran u Njemačkoj, razvedena samohrana majka koja brine za dvoje sinova, 5-godišnju Zakarija i 3-godišnju Isaiju. Nakon napada na Svjetski trgovački centar, vojska je podigla razinu sigurnosti na vojnim mjestima širom svijeta, pa se “svakodnevne operacije zaustavile i sve što smo radili bile su duge patrole u 36-satnim pomacima”, prisjeća se. Stvari su se tako ludile da je poslala svoje dečke u rijeku Mills, NC, živjeti s majkom. Do kraja iduće godine, Kerri je bio među prvim valom vojnika razmještenih u Irak za njezin prvi od dva leđa-to-back ture dužnosti.

Ono što se osjećalo kao da je u ratnoj zoni bilo je ništa što je mogla predvidjeti. Vatrena žbuka bila je zastrašujuća. Kad se približio, neki vojnici – muški i ženski – srušili su se i plakali. Drugi bi bili previše uznemireni da bi pravilno stavili opremu ili da se pokriju. “Ipak, neću se predati strahu”, kaže Kerri. “To može dovesti do pogrešaka koje će te ubiti, a imao sam dva dječaka kojima sam se morala vratiti kući.” Noću je buljila u lutke Powerpuff Girls koje su visjele iznad njezinog dječjeg krevetića – Isaiahov dar joj – i pitao se kad bi ponovno mogla nazvati kući.

Do kraja drugog odmora 2003. godine, Kerri je odlučio napustiti vojsku. Bila je pod velikim stresom. Jedan kolega vojnik i prijatelj strijeljali su se, unatoč tome što je molila za njega da ne, točno ispred nje.

Kerri je preuzela posao kao voditeljica ureda u Ashevilleu, NC, i usredotočila se na svoje dječake. Njezina dvogodišnja odsutnost bila je posebno teško na Izaiji, koja je satima zapalila i plakala u predškolskoj učionici. Dijagnosticiran s anksioznosti, Aspergerovim sindromom, bipolarnim poremećajem i reaktivnim poremećajem povezanosti (stanje u kojem mala djeca ne razvijaju zdrave veze sa svojim skrbnicima), “Isaiah je prolazio kroz neke ozbiljne traume tijekom svog odlaska u Irak”, kaže Kerri..

Vrijeme leti

Godine 2006. Kerri je počeo dobivati ​​pisma iz vojske koja ju je pozvala da se ponovno pridruži. Kao bivši vojnik, Kerri je bio dio rezervi za pojedinačne spremnike, što vojska ima pravo podsjetiti na aktivnu dužnost u bilo kojem trenutku. Jedan od njezinih prijatelja koji su također napustili vojsku nazvan je nazad. Kerri je bio rastrgan. Nije htjela napustiti svoju djecu, ali njezin osjećaj dužnosti je pozvao na služenje. Da bi njezina odluka još više komplicirana, Kerrijev šogor, kolega vojnik, zarobljen je i ubijen u Iraku tog ljeta. Kerri je svoje sinove odvela na sprovod na nacionalnom groblju Arlington u Virginiji, gdje su svjedočili iz prve ruke sirovom boli njihove tetke i rođaka.

Ipak, Kerri je znao što mora učiniti. Rekao sam, Neću se boriti protiv toga, samo ću učiniti ono što me zatraži.“Umjesto da dugo čekaju poziv, Kerri se ponovno javio u listopadu 2006. i bio je razmješten u Kuvajt u siječnju 2008. Naravno, njezin odlazak bio je težak prema dječacima koji su se vratili baki.” Zabrinuo sam se da se moja mama ozlijedi “. Zacheriah sada kaže: “Ako se nešto dogodi, ako se ozlijedi … sve to mijenja.”

Još najteža godina

Sigurno se vratila s Bliskog istoka 2009. godine, Kerri je preselila svoju obitelj u Fort Bliss, gdje je stajala. No, nakon što se s djecom naseljavala u redovni život, prošle je godine ponovno razmještena u bazama u Kataru i Bahreinu. Pronašla se kao igrajući konačnu radnu mamu, zapovijedajući tim od 20 vojnika jednu minutu, trenirajući Zacheriju kroz problematične probleme algebre putem tekstualne poruke sljedećeg.

Njezini su dečki tada bili 15 i 13 godina, i bili dovoljno stari kako bi artikulirali kako su se osjećali zbog odsutnosti njihove mame. Na Skype pozive, Zacheriah je ponekad rekao: “To nije isto. Trebam te ovdje.” Borba protiv leđa, Kerri će mu reći: “Žao mi je, mama je sve u redu, vratit ću se kući kad mogu, ali to je ono što imamo za sada.”

Za Izaija, cestarina Kerrijeve odsutnosti bila je mnogo ozbiljnija. U roku od dva tjedna od odlaska u Katar, njegova tjeskoba i depresija pretvorila se u puni emocionalni slom. “Želio je njegovu majku”, kaže Della Shepard, Kerriina mama. “Zato je nastavio glumiti, pokušavajući me udariti.”

Kerri i Della složili su se da je Isaiah hospitalizirao u blizini Springbook, SC, ali situacija je pogoršala. U srpnju je Della poslala e-mail Kerriju da je Isaiah ušao u grupu starijih, nasilnih dječaka u svom programu. Morao je izaći odande.

Kerri se htio uvjeriti da će biti u redu. Suosjećajni pukovnik uredio je da ode na hitni dopust, a tri dana kasnije u bolnici dočekala je Izaija, koja je očekivala svoju baku. “Što je …”, zapljusnuo je, dok je Kerri omotala ruke oko sebe. Nije mogla vjerovati koliko se promijenio u osam mjeseci. “Bio je viši, bio je tanji, glas mu je već bio dublji”, kaže ona. I bio je spreman vratiti se kući svoje bake.

Kerri mu je pomogao da se opet naseliti, a čini se da se stvari vraćaju u normalnu inačicu, ali je se morala vratiti u Bahrein. “Svakodnevno živim s krivnjom”, kaže Kerri. “Uvijek ću pitati, Ako nisam nastavio ovaj put, bi li moji momci bili drugačiji?

Sretan odmor

Kerri je još više želio dočekati kod kuće nakon što je završila 2011. godine: Richard Ludwig, vozač kamiona kojeg je upoznala prije no što je otišla u Katar. Dvije povezane putem online dating site, preselio na FaceTime i Skype razgovora, i konačno se zajedno u osobi. Richard je bio privučen Kerri, koji se, poput njega, razveo s dvoje djece, volio sportske automobile i motocikle. “Zovem je njezinu čudesnu ženu, jer sve što čini je nevjerojatno”, kaže Richard.

Dok je bila u inozemstvu, Richard je poslao svoje kartice i čokolade, tako da bi znala da on misli na nju, a njihovi osjećaji cvjetaju. Kada se Kerri vratio kući na dopust u listopadu 2011., par je pobjegao. Njihov odnos osjećao se kao “jedno svjetlo mjesto tijekom cijele godine”, kaže Kerri.

Dom … za sada

Nakon što su se našli u prepunoj dvorani u Fort Bliss prošlog siječnja, Kerri i Richard krenuli su kući u novu kuću i život. Njezini su sinovi prvi put susreli Richarda, jer Kerri je susreo Richardove dvije kćeri, Jesen i Desiree, 16 i 10 godina, koji s njim žive s pola radnog vremena. “Veselio sam se tom trenutku, i osjećao se dobro”, kaže Kerri. Djeca, koja su se međusobno upoznavala na mreži, smijala su se i razgovarala. “Bilo je gotovo kao da je svaki drugi dan, samo licem u lice.”

Naravno, to je bilo dio onoga što Kerri naziva “efektom medenog mjeseca” – kada je ona prva kuća nakon implementacije i njezina djeca su na najbolji način. “Obično traje 48 sati”, rekla je smijehom. Ubrzo su se dječaci raspravljali jedni s drugima i svojim novim braćom i sestrama.

“Postoji mnogo prilagodbi”, prizna Kerri. “Nekoliko dana samo ţeliš otići u svoju spavaću sobu i zatvoriti vrata.” No Kerri bi se bavila borbama njezinih dječaka – jednog jutra ovog proljeća stijena koju je Izaija bacio razbila stražnji prozor jesenskog automobila – nad svim mirnim i miroljubivim trenucima koje je imala u inozemstvu.

Kerri je također uživao u svjetovnim radostima obiteljskog života, poput Zacheriahove izrade košarkaškog tima ili Isaijine strasti za video igre i njegove rasprave s Richardom o nadolazećem zmijskom apokalipsu. Obiteljske večere ne treba uzimati zdravo za gotovo; niti je vrijeme za druženje na kauču za Kerri i Richard nakon što su djeca u krevetu.

To je ono što čini misao ponovno razmještanja – što bi se moglo dogoditi čim sljedeći siječanj – tako teško. Na neki način, “Richard ostavlja lakše jer znam da su svi u dobrim rukama”, kaže Kerri. Ali opet, “bit će teže znati što nedostaje.” Ili još gore, znajući da poput svoga šogora, možda se neće vratiti. “Zabrinutost da se nešto može dogoditi nikada ne odlazi”, dodaje ona.

Tijekom svoje posljednje implementacije, Kerri je dobio nagradu Brončanu zvijezdu. Poput mnogih junaka, ne misli da je zaslužuje. “Nisam u istoj kategoriji kao netko tko je dao život za našu zemlju”, kaže Kerri. Ali ako se najgore dogodi, “Nadam se i molim da će moja djeca znati da sam dala najbolje što imam i da nikada neću prestati. Nadam se da su oni ponosni na mene.”

MELODY WARNICK je slobodni pisac u Austinu, TX.