στηθοσκόπιο heart

Getty Images

Πρώτον, τα καλά νέα: Γνωρίζουμε καλά ότι οι καρδιακές παθήσεις είναι η απειλή για την υγεία ως την αρίθμηση μιας γυναίκας. Το 65% των γυναικών που ερωτήθηκαν απευθείας από την American Heart Association (AHA) δήλωσαν ότι γνωρίζουν ότι είναι η κύρια αιτία θανάτου μεταξύ των γυναικών. Και σε μια έρευνα Heart Truth που υποστηρίζεται από το Coke Diet, 62 τοις εκατό των γυναικών ανέφεραν ότι εξετάστηκαν για καρδιακές παθήσεις τουλάχιστον μία φορά τον περασμένο χρόνο. Τώρα, τα όχι τόσο καλά νέα: Πολλές γυναίκες εξακολουθούν να μην κάνουν ό, τι πρέπει, για να μειώσουν τον κίνδυνο τους. Η ανάληψη δράσης μπορεί να είναι τρομακτική, αλλά η έρευνα δείχνει συντριπτικά ότι τα μικρά τσιμπήματα κάνουν μεγάλη διαφορά. Στην πραγματικότητα, μια μελέτη περίπου 80.000 γυναικών διαπίστωσε ότι περισσότεροι από τους μισούς από όλους τους ξαφνικούς καρδιακούς θανάτους θα μπορούσαν να είχαν αποφευχθεί με τη διαμονή τους σε υγιές βάρος, την καλή διατροφή, την άσκηση και το κάπνισμα.

Τι συμβαίνει με τον τρόπο μας; Το μεγαλύτερο εμπόδιο που ανέφεραν οι γυναίκες στην έρευνα AHA: οι οικογενειακές υποχρεώσεις και η φροντίδα των άλλων. Ομοίως, το 28% δήλωσε ότι ήταν πολύ άγχος για να κάνουν ό, τι χρειάζονταν για να προστατεύσουν την καρδιά τους. “Ειρωνικά, μερικά από τα πράγματα που βοηθούν την καρδιά σας, όπως η άσκηση, μειώνουν επίσης το άγχος”, λέει η Christie Ballantyne, MD, επικεφαλής της πρόληψης των καρδιαγγειακών παθήσεων στο Baylor College of Medicine στο Χιούστον.

Οι έρευνες AHA και Heart Truth αποκάλυψαν επίσης ότι οι γυναίκες τείνουν να υποτιμούν τον προσωπικό κίνδυνο των καρδιακών παθήσεων. “Πολλές γυναίκες έχουν μια ψεύτικη αίσθηση ασφάλειας, η οποία υποστηρίζεται μόνο από τους γιατρούς τους”, λέει ο Malissa Wood, MD, γενικός διευθυντής του Προγράμματος Καρδιάς της Γυναικείας Καρδιολογικής Κλινικής της Μασαχουσέτης στη Βοστώνη. “Οι περισσότεροι συνήθως κάνουν μαστογραφίες και επιχρίσματα Pap, αλλά είναι λιγότερο πιθανό να μιλήσουν σε γυναίκες ασθενείς για τη χοληστερόλη, την αρτηριακή πίεση και τα επίπεδα γλυκόζης.”

Ορισμένες γυναίκες σκέφτονται επίσης ότι δεν χρειάζεται να ανησυχούν για τις καρδιακές παθήσεις μέχρι να γίνουν μεγαλύτερες – αλλά αυτό που κάνετε στις δεκαετίες του ’20 και του ’30 επηρεάζει τον κίνδυνο σας αργότερα.

Φυσικά, οι αλλαγές στον τρόπο ζωής δεν συμβαίνουν εν μία νυκτί. Αλλά μόλις καταλάβετε τα εμπόδια σας, μπορείτε να λάβετε μέτρα για να τα ξεπεράσετε. Εδώ, παρουσιάζουμε τέσσερις γυναίκες που κατέκτησαν τα δικά τους εμπόδια και κέρδισαν την καρδιά τους. Διαβάστε για τις εμπνευσμένες ιστορίες τους και μάθετε πώς μπορείτε να ενσωματώσετε τις καρδιακά υγιείς αλλαγές στη δική σας ζωή.

“Ήξερα ότι το κάπνισμα ήταν κακό για μένα, αλλά δεν είχα ιδέα πόσο κακό ήταν για την καρδιά μου”.

εικόνα

Susan Hayne, 50 ετών, Μέμφις, Τενεσί

Κοιτάζοντας πίσω, τώρα συνειδητοποιώ ότι είχα σημάδια καρδιακής ανεπάρκειας μήνες πριν μου διαγνωσθεί πραγματικά. Δεν μπορούσα να περπατήσω από το ένα άκρο του σπιτιού στο άλλο χωρίς να αναπνέω, κάτι που υποθέτω ότι ήταν μόνο επειδή ζύγισα 300 κιλά και καπνίσαμε ένα πακέτο τσιγάρων την ημέρα. Τέλος, τον Μάιο του 2008, συνειδητοποίησα ότι κάτι μπορεί να είναι σοβαρά λανθασμένο. Για εβδομάδες θα έφτασα σπίτι από την εργασία τόσο εξαντλημένη που έφτασα κατευθείαν στο κρεβάτι. Μέχρι τον Ιούνιο ο σύζυγός μου επέμεινε να πάω στον γιατρό.

Στο ραντεβού μου, ο γιατρός με εξέτασε, έκανε ακτινογραφίες-και μου είπε ότι με έστειλε στο νοσοκομείο τότε για CT σάρωση. Σκέφτηκε ότι είχα ρευστό στους πνεύμονές μου και είχε συμφορητική καρδιακή ανεπάρκεια, πράγμα που σημαίνει ότι η καρδιά σας δεν μπορεί να αντλήσει αρκετό αίμα σε ολόκληρο το σώμα σας, προκαλώντας το αίμα και το υγρό να πάρει πίσω. Μπήκα στο νοσοκομείο (το οποίο ήταν συνδεδεμένο με το γραφείο του γιατρού μου), ακόμα σε κατάσταση σοκ. Χρειάστηκαν 10 μέρες για να αποστραγγίσω το υγρό από το σώμα μου: τους πνεύμονες, το στομάχι μου, τα πόδια μου. Άφησα 60 ​​λίβρες ελαφρύτερα.

Κατά τη διάρκεια της παραμονής μου, διαγνώσθηκα τόσο με συμφορητική καρδιακή ανεπάρκεια όσο και με διαβήτη τύπου 2. Κάθισα στο νοσοκομειακό μου κρεβάτι βλέποντας όλα τα μηχανήματα γύρω μου να αντλούν νερό από το σώμα μου, συνειδητοποίησα ότι θα μπορούσα είτε να αλλάξω τις συνήθειες μου είτε να πεθάνω. Υπάρχουν πολλές αιτίες συμφορητικής καρδιακής ανεπάρκειας, αλλά στην περίπτωσή μου οφείλεται κυρίως στον τρόπο ζωής. Ήμουν υπέρβαρος, καπνίσαμε και είχα υψηλή αρτηριακή πίεση και υψηλή χοληστερόλη, όλα τα οποία ήταν εξαιρετικά σκληρά στην καρδιά μου.

Όταν πήγα στο γιατρό μου για μια εξέταση λίγες εβδομάδες αργότερα, μου είπε ότι αν πήρα ένα άλλο τσιγάρο, υπέγραψα το δικό μου δελτίο θανάτου. Ήμουν δάπεδο – ήξερα ότι το κάπνισμα ήταν κακό για τους πνεύμονές μου, αλλά ποτέ δεν κατάλαβα ότι ήταν τόσο επικίνδυνο για την καρδιά μου. Είχα ήδη λάβει την απόφαση ότι θα προσπαθούσα να μην καπνίζω ενώ βρισκόμουν στο νοσοκομείο, έτσι είχα περάσει από την αρχική φάση της απόσυρσης. Αλλά ο γιατρός μου με φοβήθηκε να μην αγγίξω ξανά ένα τσιγάρο.

Για να βοηθήσω να μειώσω την επιθυμία να ανάψει, κατέληξα να τρώω πολύ, αλλά επέλεξα υγιεινές επιλογές, όπως το φως ποπ κορν φλιτζάνι ή τα κομμένα φρούτα και λαχανικά. Το νοσοκομείο μου έδωσε πληροφορίες σχετικά με τη δίαιτα από την Αμερικανική Ένωση Διαβήτη και άρχισα αμέσως να διαβάζω τις ετικέτες των τροφίμων και να υπολογίζω το νάτριο, τους υδατάνθρακες, τις θερμίδες και το λίπος σε ό, τι έφαγα. Άρχισα επίσης να μαγειρεύω περισσότερο. Δεκαπέντε μήνες μετά την έξοδο από το νοσοκομείο, είχα χάσει πάνω από 150 κιλά.

Προκειμένου να βοηθήσω την καρδιά μου να ανακάμψει και να διατηρήσει την απώλεια βάρους μου, έπρεπε να ασκήσω. Αλλά αυτό ήταν το πιο δύσκολο για μένα να κάνω. Μετά από 10 ώρες εργασίας, έρχομαι σπίτι για να φροντίζω την οικογένειά μου (έχω δύο παιδιά, τώρα 18 και 25 ετών), ήταν εύκολο να το βγάλουμε μακριά. Στην αρχή, ήμουν πάρα πολύ παχύσαρκος για να κάνω πραγματικά πολλά από οτιδήποτε, αλλά καθώς το βάρος έβγαλε, έγινα πιο ενεργός. Η πεθερά μου με εισήγαγε στο Zumba – μια λατινική άσκηση με βάση το χορό – το 2009, και ήμουν αγκιστρωμένος: Κινούμαστε με σπουδαία μουσική, έτσι δεν αισθάνεται πραγματικά σαν δουλειά. Τώρα κάνω το Zumba δύο φορές την εβδομάδα και περπατάω στον διάδρομο σε ένα γυμναστήριο κοντά στο σχολείο της κόρης μου για μισή ώρα δύο ή τρεις φορές την εβδομάδα.

Είμαι πολύ τυχερός που όταν έβαλα το μυαλό μου σε αυτό, έχασα βάρος και σταμάτησα το κάπνισμα. Ο αδελφός μου, δυστυχώς, δεν ήταν τόσο τυχερός: Μόλις δύο μήνες μετά τη διάγνωσή μου, πέθανε από συμφορητική καρδιακή ανεπάρκεια. Δεν ήταν υπέρβαρος, αλλά, όπως και εγώ, ήταν καπνιστής δια βίου. Αν και η ζημιά στην υγεία μου δεν θα επιδιορθωθεί ποτέ εντελώς, κάποια από αυτά έχουν αντιστραφεί. Είμαι τόσο ευγνώμων που ο σύζυγός μου με ανάγκασε να πάω στον γιατρό εκείνη την ημέρα πριν από δύο χρόνια. Φωτογραφία: Steve Jones

“Οι συνήθειες που είναι υγιείς στην καρδιά δεν ήταν στην κουλτούρα μου”.

εικόνα

Migdalia Rivera, 39, Νέα Υόρκη

Δεν είχα ιδέα ότι ο γιος μου, ο Καρλ και εγώ ήμασταν σε κίνδυνο για καρδιακές παθήσεις μέχρι περίπου ένα χρόνο πριν, όταν πήγαμε για τους ετήσιους ελέγχους μας. Όταν έμαθα ότι είχα οριακή χοληστερόλη με μεγάλη ορμή, ήμουν έκπληκτος – αλλά ήμουν ακόμα πιο σοκαρισμένος για να μάθω ότι η χοληστερόλη του 15χρονου γιου μου ήταν υψηλότερη από τη δική μου! Σίγουρα, ήξερα ότι ήταν υπέρβαρος, αλλά δεν είχα ιδέα ότι ήταν σε κίνδυνο για καρδιακές παθήσεις. Ο γιατρός είπε ότι αν δεν αλλάξει τις συνήθειες του, θα πρέπει να πάει σε φάρμακα.

Αυτό πραγματικά με τρομάξει. Δεν ήθελα να έπρεπε να πάρει τέτοια φάρμακα όταν ήταν τόσο νέος. Επίσης, δεν ήθελα να δω τον γιο μου να κατεβαίνει στον ίδιο δρόμο με τη μητέρα μου και τους άλλους συγγενείς μας. Καρδιακή νόσος τρέχει στην πλευρά της μητέρας μου της οικογένειας-περίπου 10 από τους συγγενείς της έχουν υποβληθεί σε χειρουργικές επεμβάσεις ανοιχτής καρδιάς, και πριν από μερικά χρόνια η ίδια η μητέρα μου είχε ένα εγκεφαλικό επεισόδιο. Επίσης, συνειδητοποίησα ότι εάν επρόκειτο να φροντίσω τα παιδιά μου (έχω και έναν 9χρονο γιο), τότε θα έπρεπε να φροντίζω και για τη δική μου υγεία.

Δεν υπήρχε καμία αμφιβολία στο μυαλό μου ότι ο πολιτισμός μου (είμαι από το Πουέρτο Ρίκο) είχε πολλά να κάνει με τις ανθυγιεινές διατροφικές μας συνήθειες, επειδή η οικογένειά μας γιορτάζει γεγονότα με φαγητό αντί για δραστηριότητες. Τα Σαββατοκύριακα, αντί να είμαστε ενεργά σε εξωτερικούς χώρους, οι τρεις από εμάς θα συσσωρεύονταν στο αυτοκίνητό μου και θα οδηγούσαν μιάμιση ώρα για να επισκεφτούν συγγενείς. Μόλις ήμασταν εκεί, θα φάγαμε λιπαρά φορτωμένα γεύματα όπως το χοιρινό δέρμα τηγανισμένο σε λάδι. Ακόμα κι αν δεν είμαστε πεινασμένοι, αναμενόταν να φάμε. Πολλοί από τους συγγενείς μου ζουν και σε γειτονιές όπου δεν μπορούν να φτιάξουν φρέσκα προϊόντα, ψωμιά ολικής αλέσεως ή χαμηλά λιπαρά γάλατα και γιαούρτι. Ως αποτέλεσμα, πήραμε εύκολα μια ημέρα θερμίδων σε ένα απόγευμα γεύμα.

Επίσης, δεν ασκήσαμε ποτέ, εν μέρει γιατί δεν ενθαρρύναμε να κάνουμε αθλήματα στην παιδική ηλικία (στην πραγματικότητα, στην κουλτούρα της Latina μου, θεωρήθηκε “μη σωστή” για τα κορίτσια να κάνουν οποιοδήποτε είδος αθλητισμού). Ως αποτέλεσμα, ποτέ δεν άσκησα πραγματικά με τα παιδιά μου – ούτε καν περπατώντας.

Αφού ανακάλυψα ότι ο Karl και εγώ είχαμε υψηλή χοληστερόλη, ήξερα ότι έπρεπε να κάνω κάποιες αλλαγές γρήγορα, γι ‘αυτό πήγα στην ιστοσελίδα του AHA, όπου βρήκα ένα site αφιερωμένο στις γυναίκες Latina (GoRedCorazon.org). Οι αλλαγές που έκανα ήταν πολύ απλές: άρχισα να σερβίρουν γιαούρτι και πλιγούρι βρώμης για πρωινό αντί για bagels ή γλυκά. Για το δείπνο, άρχισα να χρησιμοποιώ ολόκληρο το ρύζι και τα ψωμιά αντί για τις λευκές εκδόσεις. Χρησιμοποίησα τα λευκά αυγών αντί για ολόκληρα αυγά και σερβίριζα το Jell-O αντί για brownies για επιδόρπιο. Ξεκίνησα το ψήσιμο κοτόπουλου και άλλου κρέατος αντί για το τηγάνισμα και βεβαιώθηκα ότι είχαμε λιπαρά ψάρια όπως σολομό ή τόνο – τα οποία έχουν υψηλή περιεκτικότητα σε ωμέγα-3 που μπορούν να βοηθήσουν στη μείωση της χοληστερόλης – μία ή δύο φορές την εβδομάδα.

Τώρα προσπαθούμε να περπατάμε παντού, αντί να στηριζόμαστε σε λεωφορεία ή υπόγειους δρόμους, και αγόρασα ένα φτηνό διάδρομο και ελλειπτικό μηχάνημα, ώστε να μπορώ να γλιστρήσω σε μια προπόνηση ενώ οι γιοι μου βρίσκονται στο σχολείο. Τα Σαββατοκύριακα επισκεπτόμαστε ακόμη συγγενείς, αλλά φροντίζω να ενσωματώσω κάποια άσκηση στην ημέρα, όπως να σταματήσω σε ένα πάρκο πριν ή μετά από να παίξω χάντμπολ.

Ο Καρλ αντιστάθηκε αρχικά σε αυτές τις αλλαγές. Κάθε φορά που ανέφερα το βάρος και τη χοληστερόλη του, αποχώρησε από μένα επειδή σκέφτηκε ότι τον επιτέθηκε. Τέλος, μετά από μερικές εβδομάδες του, του είπα ότι αν αναπτύξει καρδιακές παθήσεις, θα φράξει τις αρτηρίες του, οι οποίες θα επηρεάσουν όλα τα όργανα του, συμπεριλαμβανομένων εκείνων που χρειάζονται για σεξουαλική απόδοση – πράγμα που ξεκινούν τα αγόρια να ανησυχούν. Έγινε μια λάμπα. Τώρα περπατά ένα μισό μισό σπίτι από το σχολείο κάθε μέρα και αναβαθμίζει τακτικά βάρη.

Σήμερα, ο Karl έχει χάσει περίπου 30 κιλά και έχασα 20, και η χοληστερόλη μας είναι πίσω στο φυσιολογικό. Ακριβώς την άλλη μέρα, ήμασταν όλοι στο μπακάλικο. Όταν έφτασα για ένα χαρτοκιβώτιο παγωτού, με σταμάτησε και είπε: “Μαμά, μην το αγοράζετε αυτό. Αγοράστε αυτό το εμπορικό σήμα αντ ‘αυτού.. Φωτογραφία: ευγενική προσφορά του Bia Sampaio

«Δεν συνειδητοποίησα τη σημασία του οικογενειακού ιστορικού».

εικόνα

Molly Clayton, 34, Ιότα, Λουιζιάνα

Μεγάλωσα να σκέφτομαι ότι το θάνατο από μια καρδιακή προσβολή ήταν απλώς ένα γεγονός της ζωής. Φάνηκε ότι όλοι στη μικρή μου Νότια πόλη (και πολλά μέλη της οικογένειας) πέθαναν τελικά από επιπλοκές που σχετίζονται με διαβήτη ή καρδιακές παθήσεις. Έτσι, στην ηλικία των 23 ετών, δεν σκέφτηκα πολύ το γεγονός ότι ήμουν 5’3 “, ζύγιζε 238 λίβρες, και ήταν τόσο έξω από το σχήμα δεν θα μπορούσε να κάνει μια πτώση σκαλοπατιών.

Τότε δούλευα ως προσωπικός σεφ στο Ντιτρόιτ. Μια μέρα, πήγα σε γιατρό επειδή είχα συμπτώματα που μοιάζουν με γρίπη και επέμενε να κάνει μια πλήρη φυσική. Άρχισε να ρωτάει για το ιστορικό της οικογενειακής μου υγείας. Του είπα το γεγονός ότι τρεις από τους τέσσερις παππούδες μου είχαν καρδιακές παθήσεις σε συνδυασμό με διαβήτη ή καρκίνο και ότι ο τέταρτος υπέφερε από συμφορητική καρδιακή ανεπάρκεια. Φαινόταν ανησυχούν καθώς μου είπε ότι είχα τη χειρότερη οικογενειακή ιστορία που είχε ακούσει στα 30 χρόνια της άσκησης της ιατρικής. Είπε ότι ήμουν μια ωρολογιακή βόμβα και ότι αν δεν έκανα κάποιες σοβαρές αλλαγές δεν υπήρχε τρόπος να ζήσω πολύς καιρός.

Ήμουν ρίχτηκε εντελώς για ένα βρόχο? Δεν θα μπορούσα να τυλίγω τον εγκέφαλό μου σε ό, τι είπε. Μέχρι αυτό το σημείο, το να πεθαίνεις από επιπλοκές από καρδιακές παθήσεις φαινόταν σαν ένα φυσιολογικό μέρος του γηρασμού, αλλά εδώ ο γιατρός μου είπε ότι δεν ήταν. Δεν ήθελα να πεθάνω νέος. Ήθελα να παντρευτώ, να έχουν παιδιά και να ζήσω μια μακρά και ευτυχισμένη ζωή. Το πρόβλημα ήταν ότι δεν είχα ιδέα πώς να γυρίσω τον τρόπο ζωής μου και ο γιατρός δεν μου έδωσε κάποιες προτάσεις (εκτός από το να δω πόσο λίπος έτρωγα) ή να προγραμματίσει ένα ραντεβού παρακολούθησης. Κυριολεκτικά πήγα σπίτι και προσευχήθηκα για βοήθεια. Το μόνο που ήξερα πώς να κάνω ήταν να περιορίσω τις θερμίδες, οπότε άρχισα να κόβω μερίδες.

Έξι εβδομάδες μετά το ραντεβού με το μάτι μου, ένας τοπικός διαιτολόγος μου τηλεφώνησε επειδή αναζητούσε έναν σεφ να δημιουργήσει υγιεινά γεύματα για τους πελάτες της. Είπε, “Ξέρω πώς να το κάνει υγιές, αλλά θα πρέπει να το κάνετε νόστιμο!” Αυτή ήταν η αρχή της αναμόρφωσης του τρόπου ζωής μου. Χάρη σε αυτήν, έμαθα πώς να φτιάξω υγιεινά καρδιακά γεύματα που θα βοηθούσαν στη μείωση της χοληστερόλης και στη μείωση του κινδύνου διαβήτη. Έμαθα πώς να γλιστρήσω τις ίνες και τα λιναρόσπορα σε τρόφιμα και βρήκα υγιείς εναλλακτικές λύσεις στο βούτυρο (όπως το μήλο) για το ψήσιμο.

Μόλις άρχισα να χάνομαι κάποιο βάρος, πρόσθεσα άσκηση στην καθημερινή μου ρουτίνα. Στην αρχή, θα μπορούσα μόλις να περπατήσω κάτω από το μπλοκ, αλλά μέσα σε λίγους μήνες περπατούσα για 30 λεπτά κάθε μέρα. Ως αποτέλεσμα, έχασα 40 κιλά – και το έχουν κρατήσει μακριά για πάνω από 10 χρόνια. Το αίμα μου είναι πλέον φυσιολογικό: Στην τελευταία μου σωματική πίεση, η αρτηριακή μου πίεση ήταν 118/75 και η συνολική χοληστερόλη μου ήταν 150.

Σήμερα εργάζομαι ως υγιής σεφ (πήρα την πιστοποίηση της κλινικής διατροφής μου στο κολέγιο της κοινότητας μου) και προσφέρω ξεναγήσεις σε σούπερ μάρκετ, συμβουλευτικές υπηρεσίες, υγιεινά μαθήματα μαγειρικής και υπηρεσία παράδοσης γεύματος στη γενέτειρά μου. Θέλω να βοηθήσω άλλους που δεν έχουν εκπαιδεύσει, όπως ήθελα να μάθω πώς να φτιάξω καλύτερες επιλογές φαγητού και να καταλάβω ότι μπορείτε να ψωνίζετε καρδιά υγιή σε καταστήματα όπως η Walmart. Επίσης παντρεύτηκα και έγινα μαμά σε τρία παιδιά (ηλικίας 7 ετών και 5χρονων) πριν από ένα χρόνο και πρόσφατα είχε ένα μωρό δικό μου. Τα μεγαλύτερα παιδιά μου ξέρουν να διαβάζουν τις ετικέτες των τροφίμων και να προσέχουν πράγματα όπως τα υδρογονωμένα έλαια και τα κορεσμένα λιπαρά.

Είμαι αποφασισμένος να σπάσει τον κύκλο των καρδιακών παθήσεων στην οικογένειά μου. Θέλω τα παιδιά μου να έχουν ένα υγιές μοντέλο για να μιλήσουν όταν συζητούν με το γιατρό τους την οικογενειακή τους ιστορία. Φωτογραφία: ευγενική προσφορά του Sara Essex Bradley

“Ο γιατρός μου δεν άκουσε”.

εικόνα

Linda Couch, 47, Ατλάντα

Όταν ήμουν 26 και πέντε μηνών έγκυος, πήγα στην εργασία. Ο γιατρός μου με έστειλε στο νοσοκομείο και με ξεκίνησε με φάρμακο για να σταματήσω τις συσπάσεις. Σχεδόν αμέσως ένιωσα την καρδιά μου να αγωνίζεται και εγώ πανικοβλήθηκα: Η μητέρα μου, η γιαγιά μου και οι τέσσερις θείες μου πέθαναν από συμφορητική καρδιακή ανεπάρκεια και η μητέρα μου ήταν μόλις 35 όταν πέθανε. Είπα στον γιατρό μου, αλλά με διαβεβαίωσε ότι ήταν απλώς μια παρενέργεια του φαρμάκου.

Μου απελευθερώθηκε περίπου ένα μήνα αργότερα, αλλά σύντομα άρχισε να έχει πρόβλημα με την αναπνοή και οι αστράγαλοι και η κοιλιά μου έγιναν πολύ φουσκωμένοι. Παραπονέθηκα στον γιατρό μου, ο οποίος απέρριψε αυτά τα συμπτώματα ως φυσιολογική εγκυμοσύνη. Σε τρεις περιπτώσεις, ήμουν βέβαιος ότι ήμουν στην εργασία, έτσι πήγα στο νοσοκομείο μόνο για να σταλούν σπίτι.

Τέλος, όταν ήμουν 30 εβδομάδες έγκυος, πήγα στο ER επειδή δεν μπορούσα να αναπνεύσω καθόλου. Οι νοσηλευτές πήραν το αίμα μου και ήταν μαύρο και μια εξέταση στηθοσκόπιο αποκάλυψε ότι οι πνεύμονες μου ήταν γεμάτοι με ρευστά σημεία της καρδιακής ανεπάρκειας. Ένας γιατρός παρέδωσε το γιο μου (ήταν μόλις 5 κιλά, αλλά υγιής). Η κατάστασή μου δεν μπορούσε να αποφευχθεί, αλλά αν είχε πιαστεί νωρίτερα, ίσως είχαμε προγραμματίσει ένα c-section για να αποφύγουμε την πίεση της καρδιάς μου.

Μου απελευθερώθηκε δύο εβδομάδες αργότερα με ένα πλήθος φαρμάκων και είπε ότι θα ήθελα μια μέρα να χρειαστεί μια μεταμόσχευση καρδιάς. Στην ηλικία των 34 ετών, η κατάστασή μου επιδεινώθηκε και με παρότρυνε να μετακομίσω πιο κοντά σε ένα κέντρο μεταμόσχευσης. Πήγα στην Ατλάντα, όπου έμενε το ιατρικό κέντρο της Emory και έζησε η αδελφή μου Βαλέρι. Μόλις ένα μήνα αργότερα, το αδιανόητο συνέβη: η Valerie διαγνώστηκε με συμφορητική καρδιακή ανεπάρκεια και πέθανε 18 μήνες αργότερα. Όπως και η μητέρα μας, ήταν μόνο 35 ετών. Παρόλο που άρρωστων και εγώ ήδη εγνώριζα τον γιο μου, κατέληξα να αγωνίζομαι για – και να κερδίσω – την επιμέλεια των δύο νεότερων γιων της.

Περίπου έξι μήνες αργότερα, η καρδιά μου μεταμοσχεύθηκε τελικά. Συχνά αναρωτήθηκα από πού προήλθε η νέα μου καρδιά και κάθε χρόνο έστειλα ένα γράμμα ευγνωμοσύνης στη LifeLink, μια οργάνωση που μου έδωσε την επιστολή μου στην οικογένεια του δωρητή. Πάντα πήγε αναπάντητα.

Στη συνέχεια, το 2009, εννέα χρόνια μετά τη μεταμόσχευση, ο φίλος μου ήταν σε ένα κουρείο όταν άκουσε τον κουρέα να μιλάει για το πώς η 15χρονη κόρη του φίλου της είχε πεθάνει σε αυτοκινητιστικό δυστύχημα και η οικογένεια έλαβε επιστολές από τη γυναίκα που έλαβε την καρδιά της – μια ενιαία μητέρα που ανέβαζε δύο υιοθετημένους ανιψιούς. Ο φίλος μου έκανε αμέσως τη σύνδεση.

Συναντήθηκα με την οικογένεια και έδωσα στην αδελφή της κοπέλας έναν πίνακα αγγέλου στον οποίο εργαζόμουν εδώ και χρόνια. Για μένα, ο άγγελος εκπροσώπησε τον δωρητή μου, οπότε φαινόταν σωστό ότι η αδελφή της θα το είχε. Φωτογραφία: ευγενική προσφορά του Christopher T. Martin