Πόλεμος Veteran Kerri Ludwig

Όταν οι στρατιώτες έσκαυσαν στην σπηλαιώδη αίθουσα στο Fort Bliss, στο Ελ Πάσο, ΤΧ, ο Richard Ludwig δεν μπορούσε να δει τη σύζυγό του. Δεν υπάρχει έκπληξη εκεί. Ακόμα και στις μπότες της μάχης, ο 33χρονος Kerri Ludwig είναι μόλις 5’4 “- δεν είναι αρκετά ψηλός ώστε να ξεχωρίζει ανάμεσα στα αρχικά αρσενικά μέλη του Τάγματος Πυροβολικού Αεροπορίας 2-43.

Ο Ρίτσαρντ έσβησε τις τάξεις, καθώς η τελετή καλωσορίσματος έφτασε στο τέλος και παρακολούθησε τους κυνηγούς που υποδύονταν με πινακίδες που αγκάλιαζαν τα αγαπημένα τους πρόσωπα πίσω από την ετήσια ανάπτυξή τους στη Μέση Ανατολή. Ακόμα δεν υπάρχει Kerri. Δεν ήταν μέχρι που ο Richard βρισκόταν σε μια καρέκλα που οι δύο τελικά εντοπίστηκαν ο ένας στον άλλον. “Έτρεξε σε μένα και με κράτησε για λίγο,” θυμάται ο Richard. Τελικά ο Kerri κοίταξε και είπε: “Ας πάμε σπίτι.”

Η τέταρτη επέκταση του Kerri – η πιο σκληρή της – ήταν επίσημα, ευτυχώς. Ήταν πολύ μακρύς χρόνος.

Προσχωρώντας επάνω

Όταν ο Κέρρι εντάχθηκε στο στρατό το 1996, ήταν 18 χρονών και σκέφτηκε πιο πρακτικά από πατριωτικό. «Ήθελα να πάω στο κολέγιο και ο στρατός ήταν ένας τρόπος να πληρώσω για το σχολείο», λέει.

Το 2001, ωστόσο, οι επιθέσεις της 11ης Σεπτεμβρίου άλλαξαν αυτό που σήμαινε να είναι στρατιώτης. Την εποχή εκείνη, ο Κέρι μετέβαινε στη Γερμανία, μια διαζευγμένη μητέρα που φροντίζονταν για δύο γιους, τον 5χρονο Zacheriah και τον 3χρονο Ησαΐα. Μετά την επίθεση του Παγκόσμιου Κέντρου Εμπορίου, ο στρατός αύξησε τα επίπεδα ασφαλείας σε στρατιωτικές θέσεις σε ολόκληρο τον κόσμο, οπότε “οι καθημερινές επιχειρήσεις σταμάτησαν και το μόνο που κάναμε ήταν μακριές περιπολίες σε 36 ώρες”, θυμάται. Τα πράγματα έγιναν τόσο τρελά που έστειλε τα αγόρια της στο Mills River, NC, για να ζήσουν με τη μητέρα της. Μέχρι το τέλος του επόμενου έτους, η Κέρρι ήταν μεταξύ του πρώτου κύματος στρατιωτών που εγκαταστάθηκαν στο Ιράκ για την πρώτη από τις δύο περιηγήσεις στο ταξίδι.

Αυτό που ένιωθε να βρίσκεστε σε μια ζώνη πολέμου δεν ήταν τίποτα που θα μπορούσε να είχε προβλέψει. Η φωτιά του κονιάματος ήταν τρομακτική. Όταν έφτασε κοντά, μερικοί στρατιώτες – αρσενικοί και θηλυκοί – έσπασαν και φώναξαν. Άλλοι θα ήταν υπερβολικά πανικοβλημένοι για να τοποθετήσουν σωστά τα εργαλεία τους ή να τρέξουν για κάλυψη. “Δεν επρόκειτο να παραδώσω τον φόβο, όμως,” λέει ο Kerri. “Μπορεί να οδηγήσει σε λάθη που θα σας σκοτώσουν, και είχα δύο αγόρια που έπρεπε να πάω σπίτι.” Τη νύχτα, κοίταξε τις κούκλες Powerpuff Girls κρέμονται πάνω από το κρεβάτι της – το δώρο του Ησαΐας – και αναρωτήθηκε πότε θα μπορούσε να τηλεφωνήσει στο σπίτι.

Μέχρι το τέλος της δεύτερης ανάπτυξής της το 2003, ο Kerri αποφάσισε να εγκαταλείψει τον στρατό. Υπήρχε μεγάλη πίεση. Ένας συμπαίκτης στρατιώτης και φίλος είχε πυροβολήσει τον εαυτό του, παρά την παρακαλώντας του να μην το κάνει, ακριβώς μπροστά της.

Η Kerri πήρε δουλειά ως διευθυντής γραφείου στο Asheville, NC, και επικεντρώθηκε στα αγόρια της. Η διετή απουσία της ήταν ιδιαίτερα δύσκολη για τον Ησαΐα, ο οποίος θα πέθαινε και θα κρατούσε για ώρες στην τάξη του προσχολικής τάξης. Διαγνωσμένη με άγχος, το σύνδρομο Asperger, η διπολική διαταραχή και η διαταραχή της ενεργού προσκόλλησης (μια κατάσταση στην οποία τα μικρά παιδιά δεν αναπτύσσουν υγιείς δεσμούς με τους φροντιστές τους), «ο Ησαΐας πέρασε κάποιο σοβαρό τραύμα κατά τη διάρκεια της εξάπλωσής μου στο Ιράκ», λέει ο Kerri.

Η ώρα περνάει

Το 2006, η Kerri άρχισε να λαμβάνει επιστολές από το στρατό που την καλούν να επανεντάξει. Ως πρώην στρατιώτης, ο Κέρρι ήταν μέρος του Αποθεματικού Ατομικής Ετοιμότητας, το οποίο ο στρατός έχει το δικαίωμα να ανακαλέσει ενεργό καθήκον ανά πάσα στιγμή. Ένας από τους φίλους της που είχαν επίσης φύγει από το στρατό είχε ανακληθεί. Ο Κέρρι ήταν σκισμένος. Δεν ήθελε να αφήσει τα παιδιά της, αλλά η αίσθηση του καθήκοντός της την κάλεσε να υπηρετήσει. Για να γίνει ακόμη πιο περίπλοκη η απόφαση της, ο γαμπρός του Kerri, συμπολίτης στρατιώτης, συνελήφθη και σκοτώθηκε στο Ιράκ εκείνο το καλοκαίρι. Η Κέρρι πήρε τους γιους της στην κηδεία του Εθνικού Νεκροταφείου του Arlington στη Βιρτζίνια, όπου είδαν από πρώτο χέρι τον ακατέργαστο πόνο της θείας τους και των ξαδέλφων τους.

Παρ ‘όλα αυτά, η Kerri ήξερε τι έπρεπε να κάνει. “Είπα εγώ, Δεν πρόκειται να το αγωνιστώ, θα κάνω μόνο τι μου ζήτησε.“Αντί να υπομείνει μια μακρά αναμονή για την κλήση, η Kerri επανεγκαταστάθηκε τον Οκτώβριο του 2006 και εγκαταστάθηκε στο Κουβέιτ τον Ιανουάριο του 2008. Φυσικά, η αναχώρησή της ήταν σκληρή για τα αγόρια της, τα οποία επέστρεψαν στη γιαγιά. Ο Zacheriah λέει τώρα: “Αν κάτι πάει άσχημα, αν πληγωθεί … αλλάζει τα πάντα”.

Το πιό σκληρό έτος ακόμα

Ασφαλώς πίσω από τη Μέση Ανατολή το 2009, η Kerri μετακόμισε την οικογένειά της στο Fort Bliss, όπου ήταν σταθμευμένη. Αλλά αφού εγκαταστάθηκε στην τακτική ζωή με τα παιδιά της, αναπτύχθηκε πάλι πέρυσι, στη βάση στο Κατάρ και το Μπαχρέιν. Βρήκε τον εαυτό της να παίζει το απόλυτο εργαζόμενο μαμά, που διοικεί μια ομάδα 20 στρατιωτών ένα λεπτό, προγυμνάζοντας τον Zacheriah μέσω προβλημάτων άλγεβρας με δύσκολο άλγεβρα με μήνυμα κειμένου το επόμενο.

Τα αγόρια της ήταν τότε 15 και 13 και αρκετά μεγάλα για να διατυπώσουν πώς αισθάνονταν για την απουσία της μαμάς τους. Σχετικά με τις κλήσεις Skype, ο Zacheriah θα έλεγε μερικές φορές: “Δεν είναι ακριβώς το ίδιο, χρειαζόμαστε εδώ.” Ο αγώνας για τα δάκρυα, ο Kerri θα του έλεγε: “Λυπάμαι, η μαμά κάνει το καλύτερό της, θα είμαι στο σπίτι όταν μπορώ, αλλά αυτό είναι που έχουμε για τώρα”.

Για τον Ησαΐα, ο φόρος της απουσίας του Kerri ήταν πολύ πιο σοβαρός. Μέσα σε δύο εβδομάδες από την αναχώρησή της στο Κατάρ, το άγχος και η κατάθλιψή του μεταμορφώθηκαν σε πλήρη συναισθηματική διάσπαση. “Ήθελε τη μητέρα του”, λέει η Della Shepard, η μαμά του Kerri. “Έτσι συνέχισε να ενεργεί, προσπαθώντας να με χτυπήσει”.

Ο Kerri και ο Della συμφώνησαν να νοικιάσουν τον Isaiah στο κοντινό Springbook, SC, αλλά η κατάσταση επιδεινώθηκε. Τον Ιούλιο, η Della απέστειλε μήνυμα στο Kerri ότι ο Ησαΐας είχε πέσει με μια ομάδα παλαιότερων βίαιων παιδιών στο πρόγραμμά του. Πρέπει να βγει από εκεί.

Η Kerri ήθελε να σιγουρευτεί για τον εαυτό της ότι θα ήταν εντάξει. Ένας συμπαθής συνταγματάρχης κανόνισε να πάει σε άδεια έκτακτης ανάγκης και τρεις μέρες αργότερα στο νοσοκομείο, υποδέχθηκε τον Ησαΐα, ο οποίος περίμενε τη γιαγιά του. «Ποιο είναι το …», φώναξε, καθώς ο Κέρρι το τυλίγει γύρω από τα χέρια. Δεν μπορούσε να πιστέψει πόσο άλλαξε σε οκτώ μήνες. “Ήταν ψηλότερος, ήταν λεπτότερος, η φωνή του έγινε όλο και πιο βαθιά”, λέει. Και ήταν έτοιμος να επιστρέψει στο σπίτι της γιαγιάς του.

Ο Κέρρι τον βοήθησε να εγκατασταθεί ξανά και τα πράγματα φαινόταν να επιστρέφουν σε μια κανονική εκδοχή, αλλά στη συνέχεια έπρεπε να επιστρέψει στο Μπαχρέιν. «Ζω με ενοχή καθημερινά» λέει ο Κέρι. «Θα ερωτώ πάντα, Αν δεν συνέχιζα αυτό το μονοπάτι, τα αγόρια μου έμοιαζαν διαφορετικά?

Ένα ευτυχισμένο διάλειμμα

Η Kerri έπρεπε να προσβλέπει ακόμη περισσότερο στο σπίτι της μόλις τελούσε η εξάσκησή της το 2011: ο Richard Ludwig, οδηγός φορτηγού τον οποίον συνάντησε πριν φύγει για το Κατάρ. Οι δύο συνδεδεμένοι μέσω ενός online dating site, μεταφέρθηκαν στις συνομιλίες FaceTime και Skype και τελικά συγκεντρώθηκαν αυτοπροσώπως. Ο Ρίτσαρντ τραβήχτηκε στον Κέρρι, ο οποίος, όπως και ο ίδιος, διαζευγμένος με δύο παιδιά, αγάπησε σπορ αυτοκίνητα και οδήγησε μοτοσικλέτες. “Την αποκαλώ Wonder Woman, γιατί όλα που κάνει είναι εκπληκτικά”, λέει ο Richard.

Ενώ ήταν στο εξωτερικό, ο Ρίτσαρντ απέστειλε τα χαρτιά και τις σοκολάτες της, ακριβώς έτσι θα ήξερε ότι τη σκέφτηκε και τα συναισθήματά τους άκμασαν. Όταν ο Kerri επέστρεψε στο σπίτι του τον Οκτώβριο του 2011, το ζευγάρι έφυγε. Η σχέση τους αισθάνθηκε σαν “το ένα φωτεινό σημείο σε ολόκληρο το χρόνο”, λέει ο Kerri.

Αρχική … για Τώρα

Αφού βρήκαν ο ένας τον άλλον στην πολυσύχναστη αίθουσα στο Fort Bliss τον περασμένο Ιανουάριο, ο Kerri και ο Richard γύρισαν σπίτι σε μια νέα κατοικία και ζωή. Οι γιους της συνάντησαν για πρώτη φορά τον Ρίτσαρντ, καθώς ο Κέρρι συναντούσε τις δύο κόρες του Ρίτσαρντ, το Φθινόπωρο και τη Δεσίρα, 16 και 10, που ζούσαν μαζί του με μερική απασχόληση. “Ανυπομονούσα εκείνη τη στιγμή και ένιωσα καλά”, λέει ο Kerri. Τα παιδιά, τα οποία είχαν γνωρίσει online, γέλασαν και κουβεντιάστηκαν. «Ήταν σχεδόν όπως και κάθε μέρα, απλά πρόσωπο με πρόσωπο».

Φυσικά, αυτό ήταν μέρος του τι ο Kerri αποκαλεί το “επάγγελμα του μέλιτος” -όταν είναι το πρώτο σπίτι μετά την ανάπτυξη και τα παιδιά της είναι στην καλύτερη συμπεριφορά τους. “Διαρκεί συνήθως 48 ώρες”, λέει με γέλιο. Πολύ σύντομα, τα αγόρια διαφωνούσαν μεταξύ τους και με τα νέα αδέλφια τους.

“Υπάρχει μεγάλη προσαρμογή”, παραδέχεται ο Kerri. “Σε μερικές μέρες, απλά θέλετε να πάτε στην κρεβατοκάμαρά σας και να κλείσετε την πόρτα.” Αλλά η Kerri θα έβγαζε τις μάχες των παιδιών της – ένα πρωί αυτή την άνοιξη ένας βράχος που ο Ησαΐας είχε εκσφενδονίσει καταστρέψει το πίσω παράθυρο του φθινοπώρου του αυτοκινήτου – σε κάθε ήσυχη, γαλήνια στιγμή που είχε ποτέ στο εξωτερικό.

Ο Kerri απολαμβάνει επίσης τις κοσμικές χαρές της οικογενειακής ζωής, όπως η ομάδα του μπάσκετ του Zacheriah ή το πάθος του Ησαΐα για τα βιντεοπαιχνίδια και τις συζητήσεις του με τον Richard για την επικείμενη αποκάλυψη ζόμπι. Τα οικογενειακά δείπνα δεν πρέπει να θεωρούνται δεδομένα. ούτε είναι χρόνος αγκαλιά στον καναπέ για Kerri και Richard μετά τα παιδιά είναι στο κρεβάτι.

Αυτό είναι που κάνει τη σκέψη να αναπτυχθεί ξανά – κάτι που θα μπορούσε να συμβεί το επόμενο Ιανουάριο – τόσο σκληρά. Με πολλούς τρόπους, “ο Richard κάνει την αποχώρηση ευκολότερη επειδή γνωρίζω ότι όλοι είναι στα καλά χέρια”, λέει ο Kerri. Αλλά και πάλι, “θα είναι πιο δύσκολο να γνωρίζουμε τι χάνομαι”. Ή χειρότερα, γνωρίζοντας ότι, όπως και ο γαμπρός της, μπορεί να μην επιστρέψει. “Η ανησυχία ότι κάτι μπορεί να συμβεί ποτέ δεν πηγαίνει μακριά”, προσθέτει.

Κατά τη διάρκεια της τελευταίας εξάπλωσής της, ο Κέρρι τιμήθηκε με ένα χάλκινο αστέρι. Όπως πολλοί ήρωες, δεν νομίζει ότι το αξίζει. “Δεν είμαι στην ίδια κατηγορία με κάποιον που έδωσε τη ζωή για τη χώρα μας”, λέει ο Kerri. Αλλά αν τα χειρότερα θα συνέβαιναν, «ελπίζω και προσεύχομαι ότι τα παιδιά μου θα ξέρουν ότι έδωσα το καλύτερο που είχα και ότι δεν έφυγα ποτέ, ελπίζω ότι είναι περήφανοι για μένα».

Η MELODY WARNICK είναι ανεξάρτητος συγγραφέας στο Ώστιν, Τέξας.