εικόνα

Getty Images

Κατηγορούσα την έλλειψη ισχυρών φιλιών μου για τις συνεχείς προσπάθειες που πραγματοποίησα στις ΗΠΑ και στο εξωτερικό για την επιδίωξη εκπαίδευσης και σταδιοδρομίας. Αυτό με προστατεύει από την αμηχανία και την απογοήτευση να μην έχουν στενούς φίλους. Κάθε φορά που μετακόμισα σε ένα νέο μέρος, το σκέφτηκα σαν μια άλλη ευκαιρία να αρχίσω, να δημιουργήσω στενότερες φιλίες και ίσως τελικά να βρω τον καλύτερο φίλο που πάντα ήθελα.

Η δυσκολία που είχα με τη δημιουργία φίλων ήταν μια ανησυχία ζωής. Ήμουν επιλεκτικά σίγαση ως παιδί, μόλις μιλούσα στην τάξη. Οι φίλοι του αδελφού μου ήταν φίλοι μου, γιατί θα μπορούσα να μάζεψω μαζί του για να παίξω χόκεϊ στο δρόμο ή μπέιζμπολ με τα παιδιά της γειτονιάς. Στο γυμνάσιο, θα μπορούσα να μιλήσω σε έναν φίλο για μια αποστολή δοκίμιου ή για να βελτιώσω τις μεταφορές μας για ένα ρελέ, αλλά όταν τα μαθήματα τελείωσαν και η συνάντηση του δρόμου τελείωσε, δεν είχα πολλά να πω.

εικόνα

Πεζοπορία Fossil Rock στο Ντουμπάι.
Ευγενική προσφορά της Τζένιφερ Μάλια

Έχω κάνει μερικούς φίλους σε κάθε τόπο που έχω ζήσει, αλλά δυσκολεύομαι να έχω επαφή. Η κλήση ενός φίλου στο chat δεν ήταν μέρος μιας ρουτίνας, γι ‘αυτό συχνά το παραμέλησα. Να πω ότι είμαι ένα πλάσμα της συνήθειας είναι μια υποτίμηση. Επιθυμώ την τάξη και βρίσκω άνεση σε επαναλαμβανόμενα πρότυπα συμπεριφοράς. Όταν ήμουν στο κολέγιο, καθιέρωσα μια αυτοεπιβαλλόμενη ρουτίνα για να καλέσω τους γονείς μου κάθε Κυριακή γιατί σχεδόν ποτέ δεν ξεκινούν τηλεφωνήματα, ακόμη και με τα μέλη της οικογένειας. Χρησιμοποιώ το αναγνωριστικό καλούντος για την προβολή κλήσεων περισσότερο από οποιονδήποτε άλλο, γιατί δεν μου αρέσει να έχω μια απροσδόκητη τηλεφωνική συνομιλία. Δεν αισθάνομαι άνετα να έρχομαι σε επαφή με τους γείτονές μου σε περίπτωση έκτακτης ανάγκης. Δεν γνωρίζω τα ονόματά τους, πόσο μάλλον τους αριθμούς τηλεφώνου τους.

Θα ξεγελάσω πολλούς ανθρώπους, συμπεριλαμβανομένου και εμού, με την πρόσοψη που έβαλα για να φανεί σαν να έχω μια πολυάσχολη κοινωνική ζωή. Κυρίως, το κάνω για να προστατεύσω τον εαυτό μου από το να σκέφτομαι ότι δεν έχω πραγματικά στενούς φίλους. Μπορώ να αναγκάσω τον εαυτό μου να κοιτάξω κάποιον στο μάτι και να μιμούμαι αναμενόμενα κοινωνικά πρότυπα αρκετά καλά ώστε κανένας γνωστός δεν θα μπορούσε ποτέ να μαντέψει την αλήθεια. Έχω χιλιάδες ανθρώπους που με ακολουθούν στα κοινωνικά μέσα μαζικής ενημέρωσης, ακόμα κι αν οι περισσότεροι από αυτούς δεν γνωρίζουν πολλά για μένα. Όταν πρόκειται για εργασιακές σχέσεις, μπορώ να μιλήσω με τους συναδέλφους μου αρκετά ώστε να θεωρηθούν φιλικοί. Έχω μια επιτυχημένη καριέρα ως καθηγητής, διδάσκοντας και καθοδηγώντας χιλιάδες μαθητές. Παίρνω περιστασιακά σχόλια που λένε “Θα μπορούσε να χαμογελάει περισσότερο” ή “Η φωνή της είναι πολύ μονότονη”, αλλά αλλιώς έχω καλές αξιολογήσεις σπουδαστών.

«Όταν ταξίδευα στο εξωτερικό, κανείς δεν περίμενε να γνωρίζω τις ενδείξεις κοινωνικών ή πολιτιστικών κανόνων, έτσι αισθάνθηκα πιο άνετα να επικοινωνώ σε ξένες εκτάσεις απ ‘ό, τι στην πατρίδα μου».

Ως νεαρός ενήλικας, είχα ένα είδος αφύπνισης, πράγμα που σήμαινε ότι είχα την έντονη επιθυμία να εξερευνήσω τον κόσμο γύρω μου, ακόμα κι αν είχα ακόμα δυσκολία να υπολογίσω ακριβώς πώς να το κάνω. Έχω ταξιδέψει σε 20 χώρες σε όλο τον κόσμο, συχνά βασιζόμενες σε πλήρους ξένους και επικοινωνώντας σε ξένες γλώσσες για να βρω τον δρόμο μου. Η αίσθηση της περιπέτειας με οδήγησε να επισκεφθώ μακρινές περιοχές όπως την Ταϊβάν, τη Γαλλία, την Τουρκία και τη Ρωσία αναζητώντας νέες ευκαιρίες. Όταν ταξίδευα στο εξωτερικό, κανείς δεν περίμενε να γνωρίζω τα στοιχεία των κοινωνικών ή πολιτιστικών κανόνων, οπότε αισθάνθηκα πιο άνετα στην επικοινωνία σε ξένες εκτάσεις απ ‘ό, τι στη χώρα μου.

εικόνα

Dave και Jennifer την ημέρα του γάμου τους.
Ευγενική προσφορά της Τζένιφερ Μάλια

Στις αρχές της δεκαετίας του ’30, ήμουν Αμερικανός απεσταλμένος που εργάζομαι στα Ηνωμένα Αραβικά Εμιράτα ως καθηγητής γραφής. Η πίεση ήταν μακριά επειδή δεν αναμενόταν να φτάσω με φίλους. Οι μετανάστες που ήρθαν από όλο τον κόσμο για να εργαστούν στο πανεπιστήμιο μου ήταν κυρίως φιλικοί σε αυτό το ξένο περιβάλλον. Κολλήσαμε ο ένας τον άλλον, καθώς βιώσαμε τα σκαμπανεβάσματα της προσαρμογής σε έναν πολιτισμό εντελώς ξένο σε μας.

Θα πήγαινα με τους συναδέλφους μου dhow κρουαζιέρες στον καταρράκτη του Ντουμπάι, αμμόλοφο στην αμμουδιά της Αραβίας και σε δείπνα στα στρατόπεδα του Βεδουίν. Δεν θα ξεκινούσα κάποια από αυτές τις δραστηριότητες, όμως, επειδή είχα ακόμα την τάση να κολλήσω με τις επαναλαμβανόμενες ρουτίνες μου, οι οποίες ήταν πιο άνετες. Κανονικά, θα έλαβα μια πρόσκληση επειδή ήμουν γύρω όταν άλλοι άνθρωποι σχεδίαζαν τα γεγονότα. Η επιθυμία μου να εξερευνήσω ήταν τελικά μεγαλύτερη από το φόβο μου για το άγνωστο ή το απροσδόκητο.

“Αν η πρώτη μας συνάντηση ήταν προσωπική, ο σύζυγός μου και εγώ δεν θα μπορούσαμε ποτέ να παντρευτούμε”.

Μετά τους πρώτους μήνες που ζούσαν στο εξωτερικό, ο μήνας του μέλιτος τελείωσε. Τώρα έπρεπε να εργαστώ για να φτιάξω φίλους. Και εδώ αγωνίζομαι. Θα είχα ακούσει συνομιλίες για ταξίδια στην παραλία Jumeirah ή μια νύχτα έξω στο Atlantis the Palm. Νομίζω ότι δεν αποκλείω σκόπιμα. Απλά δεν έκανα μεγάλη προσπάθεια να γνωρίσω κανέναν. Πολλές φορές, σκέφτηκα να καλέσω ή να χτυπήσω στις πόρτες στην μικρή κοινότητα πανεπιστημιούπολης όπου έζησα, αλλά πάντα βρήκα κάποιο λόγο να μην το κάνω. Είχα πάρα πολλά έγγραφα για να βαθμολογήσω. Δεν ήθελα να διακόψω το δείπνο κάποιου άλλου.

Δεν ήξερα πώς να ξεκινήσω μια συζήτηση εκτός αν ήταν μια τυχαία συνάντηση ή κάποιος αναμένεται να καλέσω ή να εμφανιστεί. Ήταν ευκολότερο για μένα να πλησιάσω τους συναδέλφους μου στο χώρο εργασίας από το να αλληλεπιδράσω μαζί τους ως γείτονες ή φίλους στην κοινότητα της πανεπιστημιούπολης, όπου δημιουργήθηκαν οι πραγματικές φιλίες. Οι απεγνωσμένες προσπάθειές μου να μιλήσω για κάτι άλλο εκτός από σχέδια μαθήματος ή ερευνητικά προγράμματα συνέβησαν κανονικά στις πόρτες των γραφείων των συναδέλφων μου.

Αφού πέρασα ένα χρόνο που ζούσα στα Ηνωμένα Αραβικά Εμιράτα μόνη μου, παντρεύτηκα στις 33 σε έναν άνδρα που μόλις μίλησα στο γυμνάσιο. Δεκαπέντε χρόνια μετά την αποφοίτησή μας, ο Dave μου έστειλε ένα προσωπικό μήνυμα στο Facebook. Δυστυχώς απαντούσα αρχικά, αλλά τελικά πήρα την ευκαιρία απαντώντας. Ένα μήνυμα οδήγησε σε ένα άλλο, και καταλήξαμε σε προσωπική συνάντηση. Είχα πάντα προβλήματα με τις κοινωνικές αλληλεπιδράσεις, εκτός κι αν μπορούσα να γράψω αυτό που ήθελα να πω, έτσι τα κοινωνικά μέσα έγιναν ακριβώς αυτά που χρειάζονταν για να προσγειώσω έναν σύζυγο. Εάν η πρώτη μας συνάντηση μετά από όλα αυτά τα χρόνια ήταν προσωπικά, ίσως να μην έχουμε ποτέ παντρευτεί.

Petra, Jordan

Jennifer στην Πέτρα της Ιορδανίας, με την κόρη Noelle.
Ευγενική προσφορά της Τζένιφερ Μάλια

Ο χρόνος της επανένταξής μας δεν ήταν ο καλύτερος, όπως ποτέ δεν είναι. Είχα ήδη υπογράψει την τριετή σύμβασή μου για να εργαστώ στα Ηνωμένα Αραβικά Εμιράτα από τη στιγμή που ξεκινήσαμε να χρονολογούμε. Δεν μπορούσαμε να ζήσουμε νόμιμα μαζί εκεί, οπότε καταλήξαμε να έχουμε μια σχέση μεγάλων αποστάσεων μέσω Facebook και Skype για το πρώτο σχολικό έτος. Αυτό το καλοκαίρι παντρεύτηκα στη Τζαμάικα. Στη συνέχεια, με μπήκε μαζί μου στα Ηνωμένα Αραβικά Εμιράτα, όπου ζούσαμε μαζί για τρία χρόνια.

Είχα μια μη ρεαλιστική προσδοκία ότι ο καθένας με τον οποίο ήμουν ποτέ θα ήμουν σαν ένας καλύτερος φίλος και θα οικοδομήσω μια κοινωνική ζωή για μένα. Ο φίλος μου, και τελικά ο σύζυγός μου, ο Ντέιβ δεν ήταν εξαίρεση. Έχει έναν τρόπο να φέρει τους ανθρώπους μαζί που δεν κατάλαβα ποτέ. Πρώτα αρχίσαμε να χρονολογούμε στο Πίτσμπουργκ, την πατρίδα μας, όπου βγήκαμε σε ένα ιταλικό εστιατόριο με ένα παντρεμένο ζευγάρι, ένα ζευγάρι, μια μοναδική μαμά και ο καλύτερος φίλος της για να μοιράζονται κότσια σκόρδου τις Παρασκευές νύχτες. Αυτές οι νύχτες έξω ήταν άνετες για μένα γιατί θα μπορούσα να παραλείψω την αμήχανη αρχική φάση του να γνωρίσω τους ανθρώπους όταν ο Dave είπε στους φίλους του για μένα.

“Τα κορίτσια είχαν δύσκολο χρόνο να πάρουν μια διάγνωση αυτισμού στη γενεά μου, επειδή θεωρούνταν ως αρσενική διαταραχή”.

Τελικά καταλάβαινα γιατί αγωνίστηκα να έχω μακροχρόνιες, ουσιαστικές φιλίες όταν ήμουν διαγνωσμένη με Διαταραχή Spectrum του Αυτισμού (ASD) στα τέλη της δεκαετίας του ’30 μου. Τα κορίτσια είχαν έναν σκληρό χρόνο να πάρουν μια διάγνωση αυτισμού στη γενιά μου γιατί ήταν τότε, και εξακολουθεί να είναι σε κάποιο βαθμό, σκέφτηκε ως αρσενική διαταραχή.

Πρώτα συνειδητοποίησα ότι ήμουν αυτισμός όταν είδα τα σημάδια του αυτισμού στην τότε κόρη μου 2 ετών. Είχαμε διαγνωστεί με ASD την ίδια ημέρα. Ένα χρόνο αργότερα, ο 2χρονος γιος μου πήρε την ίδια διάγνωση. (Έχω επίσης μια κόρη 5 ετών που δεν έχει διάγνωση ASD). Τα παιδιά μου και εγώ πρέπει να εργαστούμε σκληρά για να οικοδομήσουμε ισχυρές φιλίες λόγω των δυσκολιών που έχουμε με τις κοινωνικές αλληλεπιδράσεις, την πραγματιστική επικοινωνία, τις περιορισμένες ρουτίνες, τις επαναλαμβανόμενες συμπεριφορές , και αισθητηριακά ζητήματα. Βοηθώντας τα παιδιά μου να περιηγηθούν στον κοινωνικό κόσμο, ελπίζω ότι δεν θα αγωνιστούν όσο έκανα για να φτιάξω φίλους.

εικόνα

Ο συγγραφέας με το σύζυγό της και τα παιδιά.
Ευγενική προσφορά της Τζένιφερ Μάλια

Τελικά, η γνώση ότι είμαι αυτιστική είναι μια ανακούφιση, διότι δεν κατηγορώ τον εαυτό μου ότι δυσκολεύομαι να οικοδομήσω φιλίες. Έκανα μια ζωή να μιμείω τις κοινωνικές αλληλεπιδράσεις για να αναμειγνύω όπου κι αν πήγαινα, ποτέ να αισθάνομαι σαν να ήμουν αληθινά οπουδήποτε με την αόρατη αναπηρία μου.

Αγωνίζομαι ακόμα στις συνομιλίες, ειδικά όταν μιλάω για τα ιδεώδη συμφέροντά μου, που είναι οτιδήποτε από το ταξίδι στο εξωτερικό μέχρι την έρευνα για τον αυτισμό στα κοινωνικά μέσα. Μερικές φορές λείπει όταν μια γνωριμία κοιτάζει ένα ρολόι ή βγάζει ένα τηλέφωνο για να υποδείξει ότι θέλει να τελειώσει μια συζήτηση. Αλλά προσπαθώ να ξεκινήσω συζητήσεις μετά τη διάγνωση, γνωρίζοντας ότι οι φιλίες χρειάζονται χρόνο για να αναπτυχθούν. Μαθαίνω ακόμη και να ξεπεράσω τον φόβο μου να φτιάξω τηλεφωνήματα με την απλή πράξη να παραλάβω το τηλέφωνό μου, να καλέσω τον αριθμό και να απαντήσω “Γεια σας”.

Ακολουθήστε την Ημέρα της Γυναίκας στο Instagram.